De pest kwam waarschijnlijk in Europa aan tijdens het stenen tijdperk

De pest kwam waarschijnlijk in Europa aan tijdens het stenen tijdperk

Genetisch bewijs suggereert dat nomaden die tijdens het Stenen Tijdperk Europa binnenvoeren mogelijk pest met zich mee hebben gebracht en het dodelijke stadium hebben bepaald voor latere epidemieën zoals de Zwarte Dood, die minstens 25 miljoen mensen heeft gedood.

Een huidige plaaguitbraak in Madagaskar, waar ruim 2.200 mensen nu besmet zijn met de bacteriële ziekteverwekker, herinnert ons eraan dat de zogenaamde ‘middeleeuwse ziekte’ nog steeds een ernstige bedreiging vormt voor de gezondheid. Naast Madagaskar lopen negen andere landen momenteel risico’s voor de nieuwste soort, volgens de Wereldgezondheidsorganisatie, waaronder Kenia, Ethiopië, Zuid-Afrika, Mozambique, Tanzania, Reunion, Mauritius, de Seychellen en de Comoren.

Plaag, veroorzaakt door de bacterie Yersinia pestis, was verantwoordelijk voor drie grote pandemieën: de plaag van Justinianus (6e-8e eeuw), de zwarte dood van de 14e eeuw met terugkerende uitbraken tot de 18e eeuw en een 19e-eeuwse uitbraak die zich wereldwijd verspreidde en werd endemisch in verschillende regio’s, waaronder Madagaskar.

De vroege verspreiding en persistentie van de pest was grotendeels een mysterie dat nieuw onderzoek lijkt te hebben opgelost. Een artikel gepubliceerd in het tijdschrift Current Biology meldt dat migranten die rond 4800 jaar geleden Europa binnenkomen waarschijnlijk pest met zich meebrengen van de Great Steppe, een uitgestrekte strook land dat zich uitstrekt van de Oekraïne tot Mongolië.

De oorsprong van de ziekte kan zelfs zo oud zijn als vuil.

“Yersinia pestis is eigenlijk een specifieke mutante afstamming van de bacterie Y. pseudotuberculosis, die voorkomt in de bodem,” schreef medeauteur Alexander Herbig van het Max Planck Instituut voor de Wetenschap van de Menselijke Geschiedenis aan Seeker. “Y. pseudotuberculosis kan gastro-intestinale infecties veroorzaken die slechts zeer zelden dodelijk zijn.”

Kaart van de voorgestelde circulatie van Yersinia pestis door heel Eurazië. A) Ingang van Y. pestis naar Europa vanuit Centraal-Eurazië met de uitbreiding van Yamnaya-veehouders rond 4.800 jaar geleden. B) Circulatie van Y. pestis naar Zuid-Siberië vanuit Europa. Alleen complete genomen worden getoond. | Aida Andrades Valtueña. Andrades Valtueña et al. (2017). De steentijdpest en zijn persistentie in Eurazië. Huidige biologie.

Knaagdieren krijgen vaak de schuld voor de verspreiding van Y. pestis, maar het is een weinig bekend feit dat meer dan 200 soorten de ziekte kunnen opvangen en herbergen. Vlooien kunnen besmet raken door het eten van dergelijke dieren en kunnen vervolgens de bacteriën doorgeven aan anderen wanneer ze zich opnieuw voeden.

In zijn pneumonische vorm, zoals wat nu wordt waargenomen in Madagaskar, wordt de pest echter alleen van mens op mens overgedragen. “Deze vorm is agressief,” zei Herbig, “en als het onbehandeld is, worden geïnfecteerde personen heel snel gedood.”

Volgens de WHO is de dodentol voor de huidige epidemie in Madagaskar nu bijna 200 en stijgt.

Tijdens de Zwarte Dood heeft de pest alleen al naar schatting 25 miljoen mensen in Europa gedood.

Omdat de pandemie samenviel met de migratie uit de Grote Steppe, onderzochten Herbig en zijn collega’s de overblijfselen van mensen uit die regio die dateren uit het Laat-Neolithicum tot de Bronstijd (4.800-3.700 jaar geleden).

Een totaal van 563 tand- en botmonsters uit de periode werden genetisch gescreend op Y. pestis. De monsters waren afkomstig van personen uit Rusland (122), Hongarije en Kroatië (139), Litouwen (220), Estland (45), Letland (10) en Duitsland (220).

De overblijfselen van een man waarvan monsters werden genomen voor de studie. Zijn graf omvatte een dolk, vuursteen pijlpunten, een armband en een pin van het bot. | Stadtarchäologie Augsburg

Hoofdauteur Aida Andrades Valtueña, Herbig, en hun team herstelden volledige Y. pestis-genomen van zes van de bestudeerde individuen. Ze bepaalden dat alle genomen tamelijk nauw verwant waren.

“Dit suggereert dat de pest ofwel Europa meerdere keren binnenkwam gedurende deze periode vanuit hetzelfde reservoir of eenmaal in het Stenen Tijdperk binnenging en daar bleef,” zei Andrades Valtueña.

Herbig voegde eraan toe dat toen de pest in Europa werd geïntroduceerd, het waarschijnlijk “een plaatselijk reservoir zou hebben opgezet voordat het terug zou gaan naar Centraal-Eurazië.” De teruggewonnen genomen laten zien dat er veranderingen plaatsvonden gedurende deze periode in genen die gerelateerd zijn aan pest-virulentie. Het is mogelijk dat het pathogeen in staat was om grootschalige epidemieën te veroorzaken voordat het deze eigenschappen ontwikkelde.

Als dat het geval is, kunnen de migraties zijn opgetreden toen mensen probeerden te ontsnappen uit gebieden waar mensen ziek waren en stierven aan de ziekte. Dit zou kunnen helpen verklaren waarom vroege boeren vaak in beweging lijken te zijn. Uit ander recent genetisch onderzoek blijkt dat deze personen zich vaak in verschillende regio’s in Europa vestigden, waar ze soms met de lokale bevolking in zee gingen.

“Het leven in de buurt van huisdieren heeft de verspreiding van nieuwe ziekten in die tijd mogelijk vergemakkelijkt,” zei Herbig. “Verder hadden landbouw en voedselopslag wilde levende knaagdieren aangetrokken, waardoor de kans op zoönotische infecties groter werd. De komst van landbouw en domesticatie had zeer waarschijnlijk een grote invloed op het ziektelandschap van de mens.”

Het genetische bewijs onthult dat bepaalde factoren die nodig zijn voor een zeer efficiënte vlooien-gebaseerde ziektetransmissie ontbraken in de Y. pestis-genomen. Dit opent vele mogelijkheden.

Een daarvan is dat de migranten op reis waren met vee, honden of andere soorten die Y. pestis herbergen. Een ander scenario is dat de migranten zelf de ziekte koesteren en ongewild doorgegeven aan anderen die ze tijdens hun reizen hebben ontmoet. Dit had rechtstreeks kunnen gebeuren, door mens-op-mens contact, of door vlooien die zij zelf op hun lichaam droegen.

“Toekomstig onderzoek zal moeten aantonen of de vlo-gebaseerde transmissie simpelweg minder efficiënt was, of dat de ziekte op een heel andere manier werd overgedragen”, zei Herbig.

Het verleden van deze ziekte begrijpen kan helpen om het heden te informeren. Een pestvaccin is nog steeds niet commercieel verkrijgbaar, volgens de US C